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Los Géiseres del Tatio, con más de 100 manantiales en erupción, es el campo de géiseres más grande del hemisferio sur y el tercero del mundo, después de Yellowstone en Estados Unidos y Dolina Giezerov en Rusia. El Tatio contiene aproximadamente el ocho por ciento de los géiseres en el mundo. Los Géiseres del Tatio están localizados en la Cordillera de los Andes al norte de Chile, a una altitud de 4,200 metros sobre el nivel del mar, a 150 kilómetros al estesudeste de Calama.

Del 19 al 21 de marzo del 2002, los autores visitaron el campo geotérmico para inventariar el área de géiseres y su actividad. Con más de 100 manantiales inventariados, 80 resultaron ser géiseres verdaderos y 30 más aparentemente resultaron ser manantiales en erupción perpetua. Un estudio extensivo y más detallado en El Tatio probablemente encontraría más géiseres verdaderos. Aunque los informes dijeron que la actividad de los géiseres ocurrió solamente por la mañana, no había disminución en actividad en cualquier momento dentro de cualquier parte del campo. De los manantiales inventarios, la altura media es 69 centímetros y de los géiseres verdaderos, la altura media es 76 centímetros.

Dentro del campo existen tres zonas separadas de géiseres, cada uno con características diferentes:

1) La Cuenca Superior (o Terraza Principal) se encuentra cerca de la pendiente de un valle y es caracterizado por poca descarga de agua, pero con terrazas de sinter bien desarrolladas. Se encuentran grandes conos activos e inactivos dentro de la Cuenca Superior. La Cuenca Superior es la más grande (abarcando 5 km²) y contiene la mayor cantidad de géiseres en erupción. Una característica de esta zona fue el géiser más alto observado en el campo, más de 5 metros de altura. La Cuenca Superior también contiene los géiseres que aparentemente mantienen intervalos predecibles.

2) La Cuenca Media es un plano de sílice que se encuentra inmediatamente al sur de la Cuenca Superior. Contiene serie de pozas de 3 metros de profundidad con erupciones como una fuente. Los intervalos son cortos—casi continuos—y las erupciones son erráticas en duración y altura.

3) La Cuenca Baja (o Grupo del Río) se encuentra a las orillas del Río Salado, aproximadamente 2 kilómetros río abajo de la Cuenca Media. Al menos diez manantiales hacen erupción en y cerca del río con alturas de 1 a 3 metros. Algunas de las características de la Cuenca Baja es que hacen erupción desde dentro de los canales del río mismo, incluyendo varios géiseres subterráneos cuyas erupciones expulsan sedimentos a las orillas del río. Muy poca acumulación de sílice ha ocurrido en el Grupo del Río.

J.A. Glennon and R.M. Pfaff

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